Brein van konijn succesvol bevroren en ontdooid

Stel je voor: je herinneringen blijven intact nadat je brein jaren is ingevroren en weer ontdooid. Klinkt dat niet als een scenario voor een futuristische film? Toch lijkt dit in de nabije toekomst mogelijk. Onderzoekers van 21st Century Medicine zijn er namelijk in geslaagd om het brein van een konijn in te vriezen  en vervolgens weer laten ontdooien, waarbij vrijwel alle hersenverbindingen intact bleven.  Dit resultaat is erg bijzonder.

Cryonisme

Cryonisme is een procedure waarbij een heel lichaam of bepaald orgaan (in dit geval een brein) wordt ingevroren waardoor het ‘onbeperkt houdbaar’ blijft. Het doel is niet consumptie, maar het later weer ‘tot leven te wekken’. Deze laatste stap kan pas bereikt worden zodra wetenschappers erin slagen het invriezen zonder weefselschade te laten verlopen. Dit is niet zo eenvoudig als het klinkt, hersenweefsel is erg kwetsbaar.

Tot nu toe was het namelijk nog niemand gelukt om een brein in te vriezen en weer te laten ontdooien zonder dat hierbij de hersenverbindingen kapot gaan. Dit komt met name doordat bij de oude methodes het brein zo erg uitdroogde dat de neurale structuur kapot gaat. Bij dit nieuwe onderzoek is men er dus in geslaagd om uitdroging van het brein tegen te gaan.

Methode

Als eerste vervingen ze eerst al het bloed in het brein door glutaaraldehyde (een olieachtige vloeistof). Dit zorgt ervoor dat verval direct wordt tegengegaan en het hersenweefsel intact blijft. Hierdoor hebben de onderzoekers meer tijd om cryoprotectants (een substantie die weefsel beschermt tegen schade van bevriezing) rustig toe te dienen waardoor er geen uitdroging ontstaat in het brein en de neurale structuur intact blijft.

Een menselijk brein bevat ongeveer 86 miljard neuronen, en een veelvoud daarvan aan synaptische connecties. Door het bewaren van de hersenstructuur, hopen ze dat ook de herinneringen bewaard zullen blijven. De mogelijkheden daarna zijn wellicht eindeloos.

Prijs

De onderzoekers van 21st Century Medicine hebben voor hun onderzoek een prijs ontvangen de Brain Preservation Foundation. Dit is een organisatie die onderzoek subsidieert naar hersenpreservatie voor lange termijn opslag.

Kenneth Hayworth, president van de foundation vertelt: “Alle neuronen en synaps en door het hele brein zijn prachtig bewaard gebleven. Dit is echt verbluffend. Ik heb dit brein zelfs nog vastgehouden toen het  bevroren was.

Vervolg

De foundation heeft aangegeven dat ze ook een prijs zullen uitreiken aan het eerste onderzoeksteam dat erin slaagt om de hersenen van een groter dier te behouden tijdens het proces van invriezen en ontdooien. Daarom proberen onderzoekteams nu om dezelfde techniek toe te passen op het brein van een varken. Wellicht volgt daarna het brein van een (overleden) mens.

Men hoopt dat menselijke herinneringen op die manier bewaard kunnen blijven en geüpload worden naar een computer. Doorleven in een computer of als robot, dat klinkt heel spannend. Maar het is nog onduidelijk of door het behoud van geheugen ook je persoonlijkheid, geweten en bewustzijn bewaard zullen blijven. De tijd zal het leren.